Vlaamse chatbot van Chatlayer.ai begrijpt moeiteloos 100 talen

Verhaal
In samenwerking met

“Who likes chatbots?”, vroeg Pieter Buteneers in 2018 tijdens zijn speech ‘Machine Learning Sucks’. Geen jaar later ging hij aan de slag voor een bedrijf dat chatbots ontwikkelt: Chatlayer.ai. Vandaag verovert dit Vlaams chat- en voicebotplatform de wereld, met dank aan zijn natuurlijke meertaligheid.

“Ik was inderdaad geen fan van chat- en voicebots”, vertelt Pieter Buteneers, CTO van Chatlayer.ai.

“Ik verwees naar chatbots als voorbeeld van hoe slecht AI toen was. Ze begrepen de mensen niet en gaven verkeerde antwoorden. Toen ik de vraag ‘Why do chatbots suck?’ begon te stellen, werd het interessant.

Pieter kwam in contact met Faktion. Het Vlaamse bedrijf kreeg zoveel vragen over chatbots dat het een botplatform bouwde waarmee organisaties hun chat- en voicebots kunnen bouwen. “Toen we mijn ideeën bespraken, kwamen we tot een overeenkomst. Midden februari 2019 namen ze me aan als late stage founder om hun chatbot-technologie op een hoger niveau te krijgen.”

Rick Van Esch (CEO) en Pieter Buteneers (CTO) bij Chatlayer.ai
Rick Van Esch (CEO) en Pieter Buteneers (CTO) bij Chatlayer.ai

Geen IT-kennis nodig

Pieter en het team van Chatlayer.ai keken naar de problemen van chatbots en kwamen tot een platform dat door niet IT-ers gebruikt kan worden.

Het geheim van hun krachtige chatbot? Die schuilt in de Natural Language Understanding (NLU) die het gebruikt. NLU valt onder het bekende NLP , wat de AI-techniek is die taalkundige modellen opbouwt en integreert waardoor een chatbot mensen verstaat.

Enkel door een supergoed NLP is een chatbot in staat om sarcasme, humor en emoties waar te nemen, waardoor hij op zijn beurt zelf menselijker kan klinken door emoticons en zelfs humor in te zetten.

Chatbotplatform uniek in de wereld

De NLP van het Antwerpse Chatlayer.ai is daarenboven op een bijzondere manier opgebouwd. “Onze chatbot werkt met een taalonafhankelijke NLP. Niemand anders in de wereld heeft deze technologie.”

Waarom dit handig is?

“Wanneer een Vlaams bedrijf een chatbot in het Nederlands traint, kan deze perfect werken in die taal, maar is deze niet 1-op-1 te vertalen in het Frans”, verklaart Pieter. “Dat is lastig in een land waar bedrijven in vier talen met hun klanten willen communiceren: Nederlands, Frans, Duits en Engels.”

Pieter Buteneers, CTO van Chatlayer
Het maakt niet uit in welke taal de chatbot wordt aangesproken. Zelfs dialecten zijn geen probleem.
Pieter Buteneers, CTO van Chatlayer

“Wij hebben ons AI-systeem getraind om zinnen te vertalen in computertaal. Alleen maakt het bij ons niet uit in welke taal die zin wordt uitgesproken of getypt. Zelfs dialecten zijn geen probleem.

Ze leveren steeds dezelfde computertaal op, waaraan gemakkelijker antwoorden in eender welke taal gekoppeld worden. Onze klanten moeten enkel de antwoorden vertalen in de talen die ze nodig hebben, en het is klaar.”

Onmiddellijk in 100 talen

Wanneer een bedrijf nu met Chatlayer een chatbot bouwt en traint in het Nederlands, is deze ook onmiddellijk beschikbaar in een honderdtal talen waaronder het Chinees en Arabisch. In dit taalonafhankelijke NLP speelt AI een onmisbare rol.

“Deze NLP hebben we zelf gebouwd. Terwijl andere chatbots soms op slechte NLP gebaseerd zijn.”

NLP en AI zijn maar één deel van het verhaal. Gebruiksvriendelijkheid is het tweede belangrijke deel. “We letten op alle details om de gebruikservaring zo goed en gemakkelijk mogelijk te maken. Wie een bot wil bouwen, moet dat kunnen op ons platform. Ook al heeft hij of zij geen IT-kennis. Zo eenvoudig moet het zijn.

Met steun van VLAIO

Chatlayer innoveerde met steun voor een ontwikkelingsproject via VLAIO.

Op lange termijn werkt Chatlayer aan nog menselijkere communicaties. Hierop werkt een doctoraal onderzoeker aan de UGent via een Baekeland-mandaat. Met deze ontwikkelingen wil het bedrijf binnen vijf jaar het verschil maken.

Ook geïnteresseerd in een doctoraal onderzoeker met cofinanciering van VLAIO? Ontdek het Baekeland-mandaat.

Steeds populairder bij kmo’s

Door de eenvoud krijgen grote klanten als Proximus, Belfius, Securex, AG Insurance en het Europees Parlement steeds meer navolging van kmo’s. “Ook kleine en middelgrote bedrijven gaan met ons botplatform aan de slag.” En dat in binnen- en buitenland.

Vandaag boekt Chatlayer.ai al 60 tot 70 % van zijn omzet in het buitenland. “Onze internationale activiteiten blijven groeien”, zegt Pieter. “Onlangs sloten we een partnerschap met een groot bedrijf in Brazilië. Zij gaan ons botplatform in heel Zuid-Amerika verkopen.”

Overname versterkt Chatlayer

Ook de overname door Sinch in april 2020 zet het Vlaamse bedrijf sterker op de wereldkaart. Het Zweedse bedrijf betaalde 6,9 miljoen euro en investeert hier bovenop.

De troef is dat Chatlayer.ai onafhankelijk blijft werken. Het krijgt bovendien de middelen om dit en volgend jaar fors te verdubbelen qua mensen, én versterkt zijn verankering in Vlaanderen. Eind dit jaar werken ze met 28 in Antwerpen. Eind 2021 een 40 à 50-tal. Vooral de verkoopafdeling - die ook de noden in de markt detecteert - wordt sterk uitgebreid.

Het team van Chatlayer.ai was de Winner Benelux in de COMET Competition
Het team van Chatlayer.ai was de Winner Benelux in de COMET Competition, november 2019

Ook Amerika tuk op Vlaamse technologie

“Sinch deed ons een aanbod dat we niet konden weigeren”, zegt Pieter. “Ze geven ons vleugels om te groeien en laten ons doen wat we goed doen. Zo staat Sinch bijvoorbeeld sterk in de Verenigde Staten. En waar we voorheen dachten dat we op die markt geen kans maakten door het hoge aantal start- en scale-ups met miljoenen aan investeringen, zien we nu dat er wel kansen liggen."

"De meeste chatbots spreken enkel Engels. Maar bedrijven zien nu dat ze met onze botplatform even gemakkelijk hun Spaans- en anderstalige klanten helpen. Dat interesseert Amerikaanse bedrijven ook.”

Grote volgende stap is een integratie met Salesforce. “Bots worden meer en meer ingezet voor marketing- en klantendiensten. Een goede integratie met belangrijke spelers, zoals Salesforce, is cruciaal.”

Advies van Pieter?

Als technologieadept en ingenieur adviseert Pieter om de Lean Startup methodologie te volgen. Deze raadt aan om vooral geen fantastische technologie te bouwen die je vervolgens probeert te slijten. “Nee”, legt Pieter uit. “Start vanuit een probleem in de markt, en creëer een oplossing met technologie, bijvoorbeeld met AI.”

“Toets je oplossing eerst met fake AI, ook al ziet die eerste oplossing er absoluut niet goed uit. Pas als het werkt en je er een pijnpunt mee aanpakt, bouw je echt je product.”

Hoe ondersteunt het Vlaams Beleidsplan AI jouw onderneming?

Vlaanderen investeert via het Beleidsplan Artificiële Intelligentie fors in onderzoek, praktische toepassingen en omkadering op het vlak van opleiding, bewustmaking en ethische vragen. Hoe ondersteunt het plan jouw onderneming?